Mèmes et Mémétique : Pourquoi nous nous copions les uns les autres

En 2006, Denis Failly avait interviewé Susan Blackmore, l’auteur de « The Meme Machine ». Très souvent, j’ai eu la question, dans le cadre de mon cours de marketing de bouche à oreille et des médias sociaux, de savoir pourquoi des groupes de gens se copient. Les « mèmes » sont moins fréquents ces derniers temps. Plus de Harlem Shakes par exemple depuis très longtemps. Mais les comportements mémétiques restent cependant très nombreux, même s’ils sont moins massifs ou moins relayés par les médias traditionnels qui ont dû finir par se lasser. J’ai donc décidé, avec 14 ans de décalage (il n’est jamais trop tard pour bien faire), de traduire le billet de Denis et de vous offrir ces quelques explications, qui pourront également servir à mes élèves. Dans cette interview, Susan nous a rappelé les bases de la Mémétique et du concept de Mème ».

Mèmes et Mémétique : Pourquoi nous nous copions les uns les autres

Mémes et Mémétiques : Pourquoi nous nous copions
Mèmes et Mémétique : Pourquoi nous nous copions les uns les autres

Susan Blackmore – « Le terme de « mème » a été inventé par Richard Dawkins dans son livre de 1976, The Selfish Gene. Les mèmes sont des habitudes, des compétences, des chansons, des histoires ou tout autre type de comportement qui se transmettent de personne à personne par imitation. Comme les gènes, les mèmes sont des réplicateurs. C’est-à-dire qu’il s’agit d’informations copiées avec variation et sélection. Alors que les gènes rivalisent pour être copiés lorsque les plantes et les animaux se reproduisent, les mèmes rivalisent pour être stockés dans nos mémoires (ou dans nos ordinateurs ou téléphones) et transmis à nouveau à quelqu’un d’autre.

Dans cette optique, notre esprit et notre culture sont conçus par la compétition entre les mèmes, tout comme le monde biologique a été conçu par la sélection naturelle agissant sur les gènes. Les mèmes familiers comprennent les mots, les histoires, les programmes de télévision et de radio, les échecs, le Sudoku et les jeux informatiques, les glorieuses symphonies et les jingles stupides, l’habitude de conduire à gauche (ou à droite), de manger avec un couteau et une fourchette, de porter des vêtements et de se serrer la main. Ce sont toutes des informations qui ont été copiées avec succès de personne à personne.

Sans ces mèmes, nous ne serions pas pleinement humains. À mon avis, nos volumineux cerveaux humains ont été forcés de se développer par la pression des mèmes, et ont été sculptés par un processus de « pulsion mémétique » pour devenir des machines toujours plus performantes afin de sélectionner, copier et stocker les mèmes. C’est pourquoi nous parlons, dessinons et peignons, et aimons la musique — parce que ces mèmes ont prospéré et ont permis aux cerveaux de mieux les copier. Nous sommes donc des machines à mèmes, et notre nature reflète l’histoire de la compétition passée entre les mèmes« .

Denis Failly – « Comment naissent et se répandent les idées, y a-t-il des conditions spécifiques émergentes pour un Mème, une sorte de cycle de vie ? »

Susan Blackmore – « Tout mème qui peut être copié sera copié. Le monde est donc rempli de mèmes réussis – le reste ayant simplement disparu. Il existe d’innombrables façons dont les mèmes peuvent émerger. Chaque fois que vous prononcez une nouvelle phrase, c’est un mème potentiel qui peut, ou non, être transmis. Votre cerveau est un vaste creuset de mèmes et peut facilement assembler d’anciens mèmes en de nouvelles combinaisons pour en créer de nouveaux. Cela signifie qu’un processus d’évolution créative est constamment en cours dans votre tête et entre vous et les personnes avec lesquelles vous communiquez.

Certains mèmes ont un cycle de vie allongé. La République de Platon est un memeplex (un groupe de mèmes qui se transmettent ensemble) qui est apparu il y a des milliers d’années, a été largement diffusé, puis a failli s’éteindre, et a ensuite été ressuscité à de nombreuses reprises. Il a ensuite été traduit en différentes langues et diffusé dans le monde entier par des machines à mèmes technologiques modernes.

D’autres mèmes ont un cycle de vie court. Un ragot que vous avez entendu et transmis à votre voisin peut ne pas aller plus loin et simplement mourir là-bas. »

Denis Failly – « Je suppose que l’on peut dire qu’Internet (et surtout les blogs, les wikis, les logiciels de présence, etc.) est un canal privilégié pour la transmission des mèmes ; quelle est votre opinion à ce sujet ?

Susan Blackmore – « Internet est le paradis des mèmes. Les ordinateurs stockent les informations avec beaucoup plus de précision que les cerveaux humains et peuvent copier très rapidement ces informations sur un grand nombre d’autres ordinateurs.

Cela signifie qu’un nouveau processus de lecteur de mèmes est en cours, dans lequel l’augmentation des mèmes disponibles entraîne une augmentation des machines pour les copier, et ainsi de suite. Le résultat n’est pas seulement Internet mais aussi les téléphones portables, les lecteurs de CD, les lecteurs MP3, les DVD, les vidéophones, et bien plus encore. Nous, les machines à mèmes biologiques, avons presque fait notre temps.

Peu de gens dans les sociétés développées peuvent aujourd’hui s’opposer à l’achat d’un téléphone portable. Bientôt, ils auront l’impression qu’il leur suffit de se procurer les derniers récepteurs, émetteurs, stimulateurs de pensée, interrupteurs de contrôle et toutes sortes d’améliorations qui transformeront aussi leur cerveau purement biologique en superordinateurs. Ils seront alors capables de stocker et de transmettre encore plus de mèmes et ces mèmes continueront à stimuler l’expansion des capacités. Nous sommes déjà gravement surchargés. »

Denis Failly – « La mémétique pourrait-elle être considérée comme une discipline scientifique à part entière (avec des méthodologies, des outils, des processus, etc.) ? »

Susan Blackmore – « La mémétique n’a pas encore évolué vers le statut de science mature. Il y a beaucoup de gens qui travaillent sur les sujets liés à la mémétique mais le domaine reste globalement  très controversé. Les critiques affirment que l’existence des mèmes n’a pas été prouvée, qu’ils ne peuvent être identifiés à aucune structure chimique ou physique comme le peuvent les gènes, qu’ils ne peuvent être divisés en unités significatives et qu’ils ne permettent pas de mieux comprendre la culture que les théories existantes. D’autres craignent que les mèmes ne sapent les notions de libre arbitre et de responsabilité personnelle.

Les partisans répondent que les mèmes existent évidemment puisque les humains imitent largement et que les mèmes sont définis comme tout ce qu’ils imitent.

De plus, la demande d’une explication physique est prématurée. La structure de l’ADN n’a été découverte qu’un siècle après Darwin, nous pourrions donc être dans l’équivalent de la phase pré-ADN des mèmes. La question des unités est également délicate pour les gènes, et nous pouvons étudier les mèmes en utilisant n’importe quelle unité répliquée dans une situation donnée – qui peut aller de quelques notes à une symphonie entière, ou de quelques mots à une histoire entière. Quant au libre arbitre, il y a toujours eu des gens qui affirment que c’est une illusion. La mémoire permet de comprendre comment cette illusion se réalise. Il est plus important de savoir si la mémoire peut réellement apporter de nouvelles perspectives sur le comportement ou la culture humaine. Je suis convaincu qu’elle peut le faire. Un exemple simple est que la mémétique permet de mieux comprendre les religions, pourquoi elles sont si dangereuses et pourquoi les gens continuent de tomber amoureux d’elles. Un exemple plus large est l’idée que les humains ont évolué en tant que machines à mèmes. Je pense que le langage était autrefois un mème-parasite qui a évolué en symbiose avec nous, et que la culture est un vaste système qui parasite les êtres humains. Si ces idées sont justes, alors la mémétique est un ensemble d’idées très puissantes et nous avons grandement besoin de la science des mèmes. »

Susan Blackmore sur Internet :
Son site web personnel : www.susanblackmore.co.uk
Voici le site consacré aux mémétiques : www.memetics.com

Yann Gourvennec
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